Mazda 轉子引擎設計者去世,這裡有他一生的故事 – 明日頭條

Mazda 轉子引擎設計者去世,這裡有他一生的故事

想让你知道:
提起马自达(Mazda),不少人肯定会联想起“转子引擎”。将这款引擎设计改良,为马自达打造自己品牌引擎的设计师是山本健一。12 月 20 日,他于东京附近的神奈川县去世,享寿 95 岁。

山本健一曾在马自达汽车公司带领工程师团队,研发出具备商业价值的转子引擎,后来还曾出任马自达公司主席兼董事长。

山本是一位身材单薄、充满热情的机械工程师,他的职业生涯始于二战后东洋工业的一家工厂,随后很快转向了发动机设计,这让他在管理层节节高升。

原本,转子引擎是由德国人菲力斯·汪克尔(Felix Wankel)发明的,但在 1961 年,东洋工业主席请山本带领一个工程师团队,试着对转子引擎完善化。转子发动机里几乎没有活动部件,比起依靠活塞、连杆和曲轴的传统往复式发动机显得更加紧凑精简。

对东洋工业来说,转子引擎代表着机遇和风险。它与其它小型日本汽车制造商都面临着日本国际贸易与工业部(Ministry of International Trade and Industry)施加的压力。所以为了提高海外竞争力不得不与其它大公司合并。

如果转子引擎研发成功,东洋工业就可以继续保持独立性了。

“我们必须表现得有所不同,证明自己的独特性,”1985 年山本接受《纽约时报》采访时说

他的团队成功制造出一款发动机,1963 年东京车展上,时髦的 Cosmo 作为采用转子引擎的跑车原型首次亮相。山本向参观者不厌其烦地介绍 Cosmo,随后又在两个多星期时间里,与东洋工业主席一起驾驶这辆车出现在日本各地。

“这不仅是宣传做秀,东洋工业确实面临生存危机,”《美国汽车新闻》(Automotive News)1995 年撰文评论道。

东洋工业开始大量生产转子引擎,主要用于运动车型。不过这种发动机有一个重大缺陷:燃油效率太差。1970 年代初,能源危机爆发使这一点变成了不利因素。汽车销量大幅下滑,公司几近破产。

1974 年,山本成为东洋工业节能创新技术项目的负责人。他坚持认为,公司不能放弃对突破性技术的追求,这样才能比竞争对手更具优势。

他在《纽约时报》的采访中表示:“这就像是告诉全世界,我们之前做得并不好。那么我们以后不管做什么都不会成功,连活塞引擎都不能卖。”

于是,转子发动机经过了全面的检修翻新,燃油效率显著提高。搭载转子引擎的马自达 RX-7 车型销量猛增。

尽管转子引擎一直是东洋工业代表性的创新技术,但在 1970 年代那场能源危机的影响下,公司还是越来越依赖于 GLC 等活塞式发动机汽车。

山本于 1922 年 9 月 16 日生于日本西南部九州岛的熊本县,不久后随家人一起搬到广岛市,这里一直是马自达公司的总部。他毕业于当时的东京帝国大学(Tokyo Imperial University,即现在的东京大学)机械工程专业,曾在日本海军服役。

1945 年 8 月 6 日,美国投放的第一颗原子弹在广岛爆炸,山本的妹妹在爆炸中死亡,家也被夷为平地。不过他的父母得以幸存。回到广岛市后,他进入东洋工业,在城外一家为三轮卡车生产变速器的工厂车间工作。

这是一份脏兮兮的工作,但它让山本了解到生产变速器的工程学条件。根据日本怀旧汽车网站 Japanese Nostalgic Car 的说法,有一天山本找到了变速器的设计图,“开始检查它们的公差,自己进行质量监控。”

勤勉和求知欲让他走上了通往管理层的道路。

在资深汽车记者唐·谢尔曼(Don Sherman)的印象中,山本总是温暖和坦诚的。他在电话采访中说:“山本会像很久没见的老朋友一样问候你。然后他会提一些基本的问题,比如‘‘马自达应该怎么做?’,‘马自达未来该怎么发展?’”

山本健一和其团队在 1960 年代研发的转子发动机。

 

作为研发部门主管,山本在 1978 年听从了时任《美国汽车周刊》(Autoweek)杂志记者的鲍勃·霍尔(Bob Hall)的建议,认为公司应该生产价格便宜的双座跑车。霍尔虽然做出了提议,但这个计划过了三年都没有进展——直到他加入南加州的马自达公司成为产品规划师,两人在山本的一次参观中会了面。

“他的双眼闪动光芒,过来对我说:‘嗨鲍勃,你的轻量级跑车怎么样了?你应该着手研究这种车型!’” 2005 年,霍尔在《汽车杂志》(Automobile)一篇文章中写道

1985 年出任公司主席后,山本向董事会提议,批准生产后来极受欢迎的 MX-5 米亚达(Miata)车型。

 

 

山本上任后另一个重要举措是为扩大马自达在美国的业务,在密歇根州弗拉特罗克(Flat Rock)建造了一间装配工厂。1985 年工厂的动工仪式上,他表示要想把日本生产系统引进到美国中西部非常困难。

“我们认识到,长期以来经营公司的那些指导原则将在弗拉特罗克接受真正的考验,”他说道。

这间工厂成为马自达与福特汽车公车长期合作的象征——1992 年,福特收购了工厂 50% 股份,比原先的多 25%。

山本在五年主席任期结束后卸任。马自达最新量产的转子引擎的汽车是 2012 年的 RX-8。

转子引擎一直为 180 万辆马自达汽车提供动力。2003 年,山本回忆起了率先研发转子引擎的经历。

“我以成为一名工程师感到自豪,”他写道,并补充说自己为参与一款发动机的研发感到非常高兴,“转子引擎象征了上个世纪后半段工业技术与浪漫情怀的精彩结合。”

山本健一支持转子发动机,并最终成为了马自达株式会社主席。